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Rory McIlroy busca la magia que conjuró el año pasado

DUBÁI, Emiratos Árabes Unidos — Desde que Rory McIlroy llegó a los Emiratos Árabes Unidos durante el fin de semana, ha visto cómo se conservaba su puesto número 1 en el ranking mundial en virtud del putt errado de otro hombre en California, y se vio envuelto en un drama en el campo de prácticas sobre si ignoró a un desertor de LIV Golf y le arrojaron un tee en represalia, y mencionó cómo recibió una citación en Nochebuena.

Pero el jueves, después de uno de los preludios de torneos más extraños en la memoria reciente, se espera que McIlroy juegue una ronda competitiva por primera vez en 2023 y le dé a su deporte un vistazo de si tiene la forma que el año pasado reavivó algo de la fiebre. que lo siguió al principio de su carrera.

“Obviamente he estado practicando en casa y entrenando bien, pero siempre es el primer torneo del año, volver al campo de golf, solo tratar de sentirme cómodo nuevamente con los golpes en el campo y las imágenes y todo ese tipo de cosas. McIlroy dijo el miércoles en Dubai, donde tuvo una debacle en enero pasado, pero una actuación lo suficientemente buena en noviembre para ganar la corona de puntos de la temporada para el DP World Tour, como se comercializa actualmente el European Tour.

«Estoy seguro de que será un poco de óxido para comenzar la semana, pero espero poder sacudirme eso», continuó.

En algunos aspectos, el escrutinio nunca ha sido mayor. Cuando McIlroy ganó por última vez un campeonato importante, tenía 25 años y el fondo de riqueza soberana de Arabia Saudita no estaba financiando a un ostentoso rival de los mejores tours de golf masculino del mundo. Ahora tiene 33 años, con un historial frustrante de llamadas cercanas pero una nueva estatura como posiblemente el portavoz preeminente del establecimiento de golf contra LIV.

Pasó gran parte del año pasado respondiendo públicamente preguntas sobre el circuito respaldado por Arabia Saudí —en respuesta a una el miércoles, por ejemplo, efectivamente llamó débil a Greg Norman, director ejecutivo de LIV— y elaborando una respuesta en privado. Jugó un golf excepcional, sin embargo, ganó el título de puntos del Tour Europeo, capturó la Copa FedEx del PGA Tour y terminó no peor que el octavo lugar en las mayores de 2022. El precio, sugirió el miércoles, fue el agotamiento y la decisión de “distanciarme del juego de golf” por un tiempo.

Después de jugar un evento de exhibición con Jordan Spieth, Justin Thomas y Tiger Woods el 10 de diciembre, escondió sus palos y solo los volvió a recoger este año. Manteniendo su preferencia de comenzar las competencias de un año calendario en el Medio Oriente, ejerció su derecho a saltarse el Torneo de Campeones del PGA Tour en Hawái. De todos modos, ocupó el puesto número 1, que recuperó en octubre, pero Scottie Scheffler casi lo recuperó el domingo, y Jon Rahm amenaza, ya que ganó dos torneos este año, ambos con 27 bajo par. (Rahm esencialmente podría apoderarse de la clasificación más alta el sábado, cuando concluirá el evento del PGA Tour en Torrey Pines, donde ganó el US Open 2021).

“Todos sabemos que Jon es uno de los mejores jugadores del mundo, ya sea que haya un 1 al lado de su nombre o un 2 al lado de su nombre, realmente no importa”, dijo McIlroy sobre Rahm el miércoles.

Eso puede ser cierto. Pero a pesar de todas las fallas del sistema de clasificación oficial mundial de golf, incluida la fórmula que subestima el juego de Rahm en los últimos meses, todavía hay poder en la mística del primer puesto y valor en su comercialización.

El Dubai Desert Classic en el Emirates Golf Club, donde McIlroy ganó dos veces y logró su primer corte en el Tour Europeo, ofrece una oportunidad temprana para reafirmarse ante la avalancha de eventos del PGA Tour y la presión que promete surgir a principios de abril, cuando tratar de completar la carrera de Grand Slam en el Torneo de Maestros.

La pregunta para McIlroy es si su búsqueda para reequilibrar su vida era necesaria para su juego o si, a pesar del caos y el agotamiento del año pasado, su papel protagónico en el tumulto del golf ayudó a impulsar un juego más agudo. Y la realidad para McIlroy y sus rivales es que el tumulto es un elemento fijo del golf profesional por ahora.

Solo el martes, el PGA Tour solicitó a un tribunal estadounidense que le permitiera intensificar su campaña de presión legal contra LIV y el fondo de riqueza, y aquí en Dubái, Patrick Reed, el ganador del Masters de 2018 que se unió a LIV el año pasado, se acercó a McIlroy para saludarlo.

Según el relato de McIlroy, estaba ocupado con su régimen de entrenamiento y «no sintió la necesidad de reconocer» a Reed.

Sin embargo, en una entrevista, Reed ofreció una explicación diferente: «Sabía que era por LIV». Aunque la ferocidad de los segundos posteriores se convirtió en tema de abundantes chismes y conversaciones en las redes sociales, una de las camisetas de LIV de Reed terminó cerca de McIlroy.

McIlroy dijo que «no vio un tee venir en mi dirección en absoluto, pero aparentemente eso fue lo que sucedió». Reed, quien lamentó algunos informes de prensa que pensó que lo describían como si hubiera «retrocedido y arrojado uno», sugirió que lo que sucedió estuvo más cerca de un golpe o un lanzamiento, un esfuerzo travieso para aliviar meses de tensiones.

A pesar de los detalles más finos del alboroto, la estrategia no funcionó. Después de que un reportero le preguntó a McIlroy el miércoles si podía imaginar una relación reparada con Reed algún día, la transcripción oficial de la gira no inventó una respuesta oral de McIlroy, quien permaneció en silencio. En cambio, ofreció un comentario entre paréntesis y exquisitamente preciso del momento: “Expresión facial incrédula”. (Anteriormente, McIlroy criticó la reputación de litigiosidad de Reed y dijo: «Si los roles se invirtieran y yo le hubiera arrojado esa camiseta, estaría esperando una demanda»).

McIlroy luego se retiró al campo de prácticas, que el miércoles fue blanco repetido de aguaceros que provocaron el cierre de escuelas en un emirato vecino. El pronóstico también prevé lluvias para el jueves y el viernes.

Esa podría ser una buena noticia para McIlroy, quien prosperó en un clima que se inclinó hacia lo miserable y ganó sus cuatro títulos importantes después de condiciones subóptimas.

Por supuesto, no va a ganar un major en Dubái. Pero dijo el miércoles que persistía una sensación de “un poco de asuntos pendientes” después de su actuación de 2022 en el Desert Classic.

Sabe que resolverlo enviaría un mensaje mucho más allá de cualquier campo de prácticas emiratí.