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Sanciones al carbón: Europa finalmente viene tras la energía de Rusia

El martes, la Comisión Europea propuso una prohibición gradual de 4.000 millones de euros (4.300 millones de dólares) de importaciones de carbón ruso por año como parte de un quinto paquete de sanciones diseñado para disminuir aún más el cofre de guerra del presidente ruso, Vladimir Putin. Otras propuestas apuntan a las importaciones de tecnología y fabricación rusas, por un valor de otros 10.000 millones de euros (10.900 millones de dólares).

Europa ha impuesto sanciones punitivas a la economía de Rusia desde que los tanques de Putin entraron en Ucrania a fines de febrero, pero no llegaron a apuntar al sector energético de Rusia, hasta ahora. Las imágenes de civiles desarmados, atados y baleados, tirados a lo largo de las carreteras de Bucha, que hasta hace poco estaban bajo ocupación rusa, han convencido a los líderes de cambiar de rumbo.

Se esperan más detalles sobre la nueva ronda de sanciones, incluido el cronograma para la prohibición del carbón, el miércoles cuando los embajadores de la UE se reúnan para conversar. Las medidas aún necesitan la aprobación de los 27 estados miembros.

Sancionar el carbón afectará a algunos países europeos, pero es una de las fuentes de energía más fáciles de abandonar; gran parte del mundo ya está haciendo precisamente eso. La pregunta más complicada es: ¿Qué pasa después?

¿Cuánto carbón ruso va a Europa?

Rusia fue el tercer mayor exportador de carbón del mundo en 2020, detrás de Australia e Indonesia, según la Agencia Internacional de Energía, siendo Europa, con mucho, su mayor cliente.

El continente recibió 57 millones de toneladas de hulla rusa ese año, en comparación con los 31 millones de toneladas de China, según muestran los datos de la AIE. Esto representó más de la mitad del carbón de Europa ese año, según Eurostat.

Pero la UE ya se estaba alejando del combustible fósil más sucio del mundo.

La cantidad de electricidad generada por el carbón ha disminuido constantemente en todo el bloque en los últimos años, cayendo un 29% entre 2017 y 2019, según un análisis del grupo de expertos en energía Ember.

Y a pesar de un breve repunte el año pasado cuando los precios del gas alcanzaron niveles récord, la AIE anticipa que la demanda europea de carbón reanudará su descenso constante. Se esperaba que las importaciones totales cayesen un 6% para 2024 incluso antes de la invasión rusa de Ucrania.

Otros países podrían intervenir para comprar carbón ruso. La AIE espera que las importaciones de carbón de la India aumenten un 4% en 2024 y más del 6% en el sudeste asiático. Rusia ya se ha beneficiado de un salto en las exportaciones a China tras el bloqueo de Xi Jinping a las importaciones australianas, dijo la agencia en un informe de diciembre.

¿Qué significará una prohibición de la UE para los precios del carbón?

Aún así, una escasez de suministro, incluso una que se haya introducido gradualmente, podría causar un dolor de cabeza para los países que todavía usan carbón para gran parte de su generación de electricidad, incluidos Polonia y Alemania.

Una caída en la oferta, junto con el repunte de la demanda en China, ayudó a impulsar los precios mundiales del carbón a máximos históricos en octubre de 2021, antes de volver a caer, según el análisis de la AIE.

Pero los precios elevados podrían resultar más rígidos bajo la prohibición de la UE a las importaciones rusas. Los futuros del carbón de Rotterdam, el punto de referencia para los precios del carbón en Europa, cerraron a 257 dólares la tonelada el lunes, pero se cotizaron por última vez a 295 dólares, según mostraron los datos de Independent Commodity Intelligence Services.

Matthew Jones, analista principal de energía y carbono de la UE en ICIS, le dijo a CNN Business que la prohibición del carbón “hará que una situación de suministro europeo ya limitada sea aún más difícil y conducirá a una lucha por encontrar fuentes alternativas de carbón”.

«Los futuros de carbón de Róterdam para el mes anterior negociados en la bolsa ICE subieron casi un 15 %, y el año anterior un 13 %, desde el cierre de ayer en respuesta a la noticia», agregó Jones.

Aun así, Henning Gloystein, director de energía, clima y recursos de Eurasia Group, cree que los estados de la UE pueden resistir el impacto. El grupo de expertos también dijo el martes que cualquier compra de carbón australiano por parte de la UE amortiguaría el golpe.

“Sancionar el carbón también hará que la vida sea mucho más difícil para las empresas de servicios públicos europeas, que consumen mucho carbón ruso, pero las empresas de energía pueden hacer frente a esto”, dijo Gloystein a CNN Business.

¿Qué queda por sancionar?

Los suministros de petróleo y gas de Rusia están notablemente ausentes de la última ronda de sanciones. El bloque importó el 26% de su crudo y el 46% de su gas de Rusia en 2020, según Eurostat.

Pero bloquear las importaciones de petróleo está sobre la mesa: la presidenta de la Comisión Europea, Ursula von der Leyen, dijo en un comunicado el martes que el bloque estaba «trabajando en sanciones adicionales, incluso sobre las importaciones de petróleo».

Estados Unidos ya ha aprovechado sus reservas estratégicas de petróleo, liberando 180 millones de barriles en el mercado mundial, para ayudar a reducir los precios de la gasolina y contrarrestar la reducción de los suministros de petróleo ruso. La AIE también acordó liberar petróleo adicional de sus países miembros en una reunión de emergencia la semana pasada.
El gas natural sigue siendo el objetivo más improbable de las sanciones, en parte debido a las diferencias entre los estados miembros que dependen en gran medida de la energía rusa y los que quieren moverse más rápido para atacar el corazón de la economía rusa.
Los líderes de la UE se han comprometido a reducir el consumo de gas ruso en un 66 % antes de finales de este año y a romper la dependencia del bloque de la energía rusa para 2027.

Un país ha ido más lejos. La primera ministra de Lituania, Ingrida Šimonytė, dijo en un tuit el domingo que «de ahora en adelante, Lituania no consumirá ni un centímetro cúbico de gas ruso tóxico». Lograr que países que dependen de las importaciones, como Alemania y Hungría, participen será más desafiante.

Pero, según Gloystein, la reticencia del bloque a sancionar el petróleo y el gas es más que evitar autolesionarse.

«La UE desea poder seguir intensificando su respuesta de acuerdo con los acontecimientos en Ucrania», dijo. «Si Bruselas ahora impone sanciones máximas, ¿cómo reaccionará ante una mayor escalada de Moscú?»

Gloystein también dijo que apuntar al petróleo y el gas rusos corre el riesgo de fracasar.

«Existen preocupaciones serias y creíbles de que tales acciones desencadenen una escalada significativa por parte de Rusia, ya que Putin puede sentirse obligado a actuar de manera drástica y rápida sabiendo que su cofre de guerra pronto se agotará».

Mark Thompson contribuyó a este informe.