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Se espera que UCLA y USC dejen el Pac-12 por el Big Ten

UCLA y el sur de California parecían listos el jueves para saltar de la Conferencia Pac-12 a la Big Ten en los próximos años, un movimiento que desencadenaría otra reconstrucción sísmica de los paisajes competitivos y económicos de los deportes universitarios.

La maniobra se produjo cuando Big Ten, cuya membresía actualmente incluye 14 universidades en una huella predominantemente del Medio Oeste que va desde Nebraska hasta Nueva Jersey, cerró un nuevo contrato de televisión que se esperaba que estuviera entre los más ricos en la historia del deporte universitario. Los Diez Grandes esperaban recibir solicitudes formales de las universidades de California tan pronto como el jueves, con una votación de presidentes y rectores universitarios que probablemente se realizaría poco después.

Una estampida de Big Ten en el mercado de medios del sur de California lo establecería indiscutiblemente como el contrapeso más poderoso de la Conferencia del Sureste y concentraría aún más la influencia en una industria bombardeada por presiones políticas y legales sobre los derechos de los atletas. El éxodo de UCLA y USC también pondría en peligro la Conferencia Pac-12, que ha contado las escuelas dentro de sus filas desde la década de 1920, pero ha luchado en los últimos años para mantener el ritmo financiero y en el campo con Big Ten y SEC.

No fue hace ni siquiera un año que Oklahoma y Texas decidieron dejar la Conferencia Big 12 para la SEC, que últimamente ha sido la principal liga de fútbol americano universitario del país. Sus movimientos provocaron una ronda de realineamiento en todo el país.

Sin embargo, las listas de miembros de Big Ten y Pac-12 permanecieron sin cambios durante el tumulto. Las ligas, en busca de un control sobre el poder creciente de la SEC, incluso unieron fuerzas con la Conferencia de la Costa Atlántica, otra liga Power 5, en algunos temas.

Luego vino la amenaza de deserciones del jueves, discutida en secreto durante meses y reportada por primera vez por The Mercury News.

Una persona familiarizada con las deliberaciones, que habló bajo condición de anonimato porque las conversaciones eran privadas, dijo que UCLA y USC se habían acercado a Big Ten sobre la posibilidad de unirse a la liga. Especialmente en una industria regida por contratos y estatutos, con millones de dólares al año en juego para las escuelas en las conferencias Power 5, la secuencia de eventos puede ser crucial por razones legales.

Si tanto Big Ten como SEC se expanden como se espera, cada uno tendrá al menos 16 universidades en los próximos años, incluidas algunas de las marcas más populares en los deportes universitarios. La membresía de Big Ten ya incluye Michigan, Nebraska, Ohio State, Penn State y Wisconsin.

Las adiciones de la USC y la UCLA seguramente aumentarían la estatura de Big Ten, y probablemente también sus índices de audiencia televisivos. Las dos universidades de Los Ángeles han sido las anclas del Pac-12 en sus diversas formas a lo largo de las décadas, con una larga historia de atraer la atención por la excelencia atlética.

USC ha sido durante mucho tiempo la franquicia de fútbol americano universitario de marquesina en la costa oeste con su larga lista de equipos campeones nacionales, ganadores del Trofeo Heisman y su distintivo caballo blanco, Traveler, que lleva una mascota troyana de un lado a otro en el Los Angeles Memorial Coliseum.

Al otro lado de la ciudad de Westwood, UCLA proyecta una posición similar en el baloncesto masculino, con los Bruins jugando bajo 11 estandartes de campeonatos nacionales en Pauley Pavilion y con un rico catálogo de ex alumnos que han protagonizado la NBA.

USC, que está planeando el debut de Lincoln Riley, un exentrenador de Oklahoma, es una potencia futbolística disminuida en comparación con principios de la década de 2000, cuando ganó una parte de dos títulos nacionales y compitió perennemente por otros bajo la dirección del entrenador Pete Carroll. El equipo de fútbol de UCLA ha luchado por tener relevancia a nivel local en los últimos años. Pero las escuelas ofrecen muchos beneficios para los Diez Grandes, incluida una sólida presencia en el segundo mercado televisivo más grande del país y un acceso aún más fluido a una de sus bases de reclutamiento más ricas.

En los últimos años, a medida que las fortunas de Pac-12 han disminuido en el fútbol y que la liga se vio obstaculizada por un acuerdo de televisión que paga a sus escuelas decenas de millones de dólares menos por año que el contrato de Big Ten, escuelas como Alabama, Ohio State, Georgia y Clemson han explorado regularmente el sur de California en busca de talento de élite.

Más allá del fútbol y el baloncesto masculino, UCLA y USC son fuerzas en los llamados deportes olímpicos. USC, por ejemplo, ha ganado campeonatos nacionales de voleibol de playa, atletismo femenino al aire libre y tenis masculino en la última década. Por su parte, UCLA ha ganado títulos recientes en béisbol, voleibol de playa, gimnasia femenina, fútbol femenino, softbol y tenis femenino. Ambas escuelas también han ganado títulos en waterpolo, que no es un deporte patrocinado por Pac-12 para hombres o mujeres.

Eclipsada por la potencial ganancia financiera inesperada, se encuentra la mayor carga que recae sobre los atletas, ya sean jugadores de fútbol americano o corredores de larga distancia, que viajarán regularmente para hacer viajes de ida y vuelta desde Los Ángeles a campus remotos en State College, Pensilvania; Nuevo Brunswick, Nueva Jersey; y College Park, Md., para la competencia.

Cualquier acuerdo que atraiga a la USC y la UCLA probablemente quitaría la sombra de Kevin Warren, el comisionado de Big Ten, quien generó críticas en 2020 cuando su liga inicialmente decidió no jugar la temporada de fútbol de otoño debido a la pandemia. Aunque la conferencia finalmente revirtió su decisión y organizó una fracción de los juegos que había planeado, el episodio ha ensombrecido el mandato de Warren. (El Pac-12, bajo Larry Scott, también canceló y revivió su temporada de fútbol 2020).

Al mismo tiempo, las posibles salidas de la USC y la UCLA representan una dura prueba para George Kliavkoff, quien se convirtió en comisionado de Pac-12 hace un año. En agosto pasado, a raíz de las decisiones de Oklahoma y Texas, la liga dijo que no planeaba expandirse “en este momento”, en parte debido a “la fuerza competitiva actual y la cohesión de nuestras 12 universidades”.

Kevin Draper reportaje contribuido.