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«Será mejor que tengamos cuidado»: el jefe de la NASA hace sonar la alarma sobre las ambiciones lunares chinas

Citó un ejemplo terrenal en el Mar de China Meridional, donde el ejército chino ha establecido bases en islas en disputa. “Si lo dudas, mira lo que hicieron con las islas Spratly”.

Siguen los comentarios agresivos de Nelson 26 días de la NASA Misión Artemisa I, en el que una cápsula espacial Orion sin tripulación voló alrededor de la luna. Esa misión, ampliamente considerada como un éxito, fue el primer gran paso hacia el plan de la NASA de llevar astronautas a la superficie lunar para comenzar a construir una presencia humana más permanente, que podría llegar en 2025.

También viene inmediatamente después de la aprobación por el Congreso de un presupuesto de año completo para la NASA. La agencia no obtuvo todos los fondos que solicitó, pero Nelson insistió en que los «necesarios» no se defraudaron. Eso incluye los componentes clave para las próximas dos misiones lunares, Artemis II y Artemis III.

Pero el agresivo programa espacial de China se avecina cada vez más grande, incluido su apertura reciente de una nueva estación espacial. Pekín ha anunciado una objetivo de aterrizar taikonautas en la luna a finales de esta década. En diciembre, el gobierno de China expuso su visión para esfuerzos más ambiciosos, como la construcción de infraestructura en el espacio y la creación de un sistema de gobernanza espacial.

Cualquier retraso o percance significativo en el programa de EE. UU., que cuenta con una serie de nuevos sistemas y equipos que aún están en desarrollo, podría correr el riesgo de quedarse atrás de los chinos. Y la línea de tiempo de alunizaje de la NASA ya se ha deslizado un año desde la administración Trump.

En los últimos años, Beijing ha lanzado una serie de módulos de aterrizaje y rovers robóticos para recolectar muestras lunares. incluso por primera vez en el lado oculto de la luna, así como un orbitador, módulo de aterrizaje y rover que llegó a Marte.

El ejército de EE. UU., que también ha expresado su creciente preocupación por el desarrollo de sistemas espaciales de Beijing que podrían amenazar a los satélites de EE. UU., ha estado haciendo sonar la alarma sobre las implicaciones de seguridad de las incursiones de Beijing en el espacio profundo.

«Es muy posible que puedan alcanzarnos y superarnos, absolutamente», dijo la teniente general de la Fuerza Espacial Nina Armagno. dijo el mes pasado durante una visita a Australia mientras China lanzaba su décima tripulación a su estación espacial de Shenzhou. “El progreso que han logrado ha sido sorprendente, asombrosamente rápido”.

A informe reciente del Pentágono al Congreso destacó una serie de avances recientes para el programa espacial chino.

Citó la capacidad pionera de China no solo para aterrizar en el lado oculto de la luna, sino también para establecer un relé de comunicaciones utilizando un satélite que se lanzó el año anterior entre la Tierra y la luna.

El informe también encontró que China está mejorando su capacidad para fabricar sistemas de lanzamiento espacial para la exploración humana en el espacio.

Algunos veteranos de la NASA también observan con creciente preocupación.

Terry Virts, excomandante de la Estación Espacial Internacional y del Transbordador Espacial y coronel retirado de la Fuerza Aérea, dijo que la competencia tiene componentes políticos y de seguridad.

“En un nivel, es una competencia política para mostrar qué sistema funciona mejor”, dijo en una entrevista. “Lo que realmente quieren es respeto como el mejor país del mundo. Quieren ser el poder dominante en la Tierra, por lo que ir a la luna es una forma de demostrar que su sistema funciona. Si nos ganan de regreso a la luna, demuestra que son mejores que nosotros”.

Pero hay amenazas prácticas que podría presentar un punto de apoyo chino en la luna, agregó.

“Existe la posibilidad de que China pueda hacer travesuras en la luna”, dijo Virts. “Si instalan infraestructura allí, podrían potencialmente negar las comunicaciones, por ejemplo. Tenerlos allí no facilita las cosas. Existe una preocupación real por la intromisión china”.

El gobierno comunista chino sostiene que tales preocupaciones sobre sus motivos son infundadas.

“Algunos funcionarios estadounidenses han hablado de manera irresponsable para tergiversar los esfuerzos espaciales normales y legítimos de China”, dijo en un comunicado Liu Pengyu, portavoz de la embajada china en Washington. “China rechaza firmemente tales comentarios”.

“El espacio exterior no es un campo de lucha libre”, agregó. “La exploración y el uso pacífico del espacio ultraterrestre es un esfuerzo común de la humanidad y debe beneficiar a todos. China siempre aboga por el uso pacífico del espacio ultraterrestre, se opone a la militarización y la carrera armamentista en el espacio ultraterrestre y trabaja activamente para construir una comunidad de destino de la humanidad en el dominio espacial”.

Nelson expresó su confianza en que el esfuerzo de EE. UU. para volver primero a la luna está programado, y señaló la financiación del Congreso para el programa Artemis. El Congreso aprobó esta semana $24.500 millones para la NASA en el año fiscal 2023, alrededor de 500 millones de dólares menos de lo que solicitó el presidente Joe Biden.

Pero aún marca un aumento de más del 5 por ciento desde este año. Y Nelson dijo que el esfuerzo lunar está consiguiendo lo que la NASA ha pedido.

«No mires la línea superior», dijo. “Mira lo esencial”. Nelson citó, por ejemplo, el Sistema de aterrizaje humano en forma de Starliner de SpaceX y una competencia por un segundo módulo de aterrizaje que ahora está en marcha.

“Eso fue totalmente financiado a pedido del presidente”, dijo Nelson.

Expresó su confianza en que la próxima misión lunar, Artemis II, pueda tener lugar “dentro de dos años” y “esperemos que podamos acelerar eso”. Ese plan de misión es enviar una tripulación a la órbita de la luna. para 2024.

Pero dijo que la agencia espacial está bajo una intensa presión porque se ha visto obligada, como medida de ahorro, a reutilizar toda la aviónica dentro de la cápsula Artemis I para Artemis II.

Debido a que no desarrolló una nave espacial totalmente equipada para Artemis II, la NASA tiene que despojar a la cápsula que acaba de regresar de todos sus sistemas de vuelo espacial y reinstalarlos en otra. “Eso nos está costando tiempo”, dijo Nelson.

El objetivo sigue siendo volar Artemis II para fines de 2024, dijo, pero “me dicen que no pueden [speed it up,] que necesitan ese tiempo para rehacerlos y recertificar y todo eso”.

Luego sigue el objetivo característico de Artemis III de llevar astronautas a la luna para fines de 2025, que ya es un año después del plan de la administración Trump.

“Todo eso va a depender de dos cosas”, dijo Nelson. “los trajes espaciales, ¿están preparados? ¿Y SpaceX está listo? Y me hago la pregunta todos los días: ‘¿Cómo va el progreso de SpaceX? Y todos nuestros gerentes me dicen que están alcanzando todos sus hitos”.

Pero está claramente preocupado de que China también gane terreno, y esté considerando algunos de los mismos lugares para sus alunizajes.

“China en la última década ha tenido un enorme éxito y avances”, dijo. “También es cierto que su fecha de aterrizaje en la luna cada vez está más cerca”, según los anuncios del país.

“Y solo hay tantos lugares en el polo sur de la luna que son adecuados para lo que pensamos, en este momento, para recolectar agua y demás”, dijo.

Cuando se le preguntó si los astronautas estadounidenses regresarán a la luna antes de que llegue China, Nelson respondió: «Si Dios quiere».

Aún así, no todos están convencidos de que Washington y Beijing estén en una espiral hacia una pelea lunar.

“Tengo mis dudas”, dijo Victoria Samson, directora en Washington de la Fundación Mundo Seguro, que se dedica al uso pacífico del espacio exterior.

Señaló que China, al igual que Estados Unidos, es parte del Tratado del Espacio Exteriorque prohíbe a las naciones hacer reclamos territoriales sobre cualquier cuerpo celeste, incluida la luna.

También será difícil para cualquier nación mantener una presencia humana a largo plazo en el espacio profundo, dijo. “Eso parece poco realista. Va a ser extremadamente desafiante”.

Pero estuvo de acuerdo en que podría haber competencia entre Washington y Beijing por “lugares de aterrizaje y recursos limitados” en la superficie lunar.

“Ahí es donde argumentamos que es necesario comprometerse con China”, dijo Samson, “debido a la posibilidad de aterrizar cerca uno del otro o tener que proporcionar servicios de emergencia a los astronautas o taikonautas”.

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