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Sin herramientas actualizadas, la NFL sigue detectando conmociones cerebrales demasiado tarde

En septiembre, el mariscal de campo de los Miami Dolphins, Tua Tagovailoa, fue golpeado en dos juegos separados durante cinco días. Se golpeó la cabeza contra el césped con tanta severidad en ambos casos que se convirtieron en un punto álgido para las críticas sobre el manejo de las conmociones cerebrales por parte de la NFL y del equipo, lo que llevó al fútbol profesional a modificar su política con respecto a enviar jugadores a la banca después de golpes en la cabeza.

Pero la semana pasada, Tagovailoa recibió un tercer golpe, luego de lo cual se recompuso y jugó la siguiente jugada, una ilustración de las dificultades que enfrenta la liga con su estrategia de conmoción cerebral en evolución.

En el juego contra los Green Bay Packers, Tagovailoa fue capturado por detrás mientras intentaba pasarle un pase a un receptor de los Dolphins. Su impulso lo hizo girar, y Tagovailoa cayó hacia atrás, su cabeza golpeó el campo nuevamente. Tagovailoa no mostró la evidente pérdida de habilidades motoras que tuvo en los casos anteriores (pérdida del conocimiento, problemas para pararse, movimientos involuntarios de las manos), pero lanzó tres intercepciones en tres posesiones consecutivas en la segunda mitad de la derrota de Miami.

No fue sino hasta el lunes, el día después del partido, que Tagovailoa informó síntomas de conmoción cerebral al personal del equipo, quien lo colocó bajo observación ordenada por la liga y fuera de juego.

“No me di cuenta de que Tua pasó por eso”, dijo Raheem Mostert, el corredor de los Dolphins, sobre la conmoción cerebral. “Pero también tuvo sentido hacia el final del juego. Sabes, me preguntaba a mí mismo en la reunión, como, ‘¿Qué estamos haciendo? ¿Que esta pasando?'»

La NFL y el sindicato de jugadores dijeron en un comunicado conjunto el sábado que habían revisado el juego y que la jugada que involucraba a Tagovailoa no ameritaba sacarlo inmediatamente del juego. “La revisión estableció que los síntomas de una conmoción cerebral no se exhibieron ni informaron hasta el día siguiente, momento en el cual el personal médico del equipo evaluó adecuadamente y colocó al Sr. Tagovailoa en el protocolo de conmoción cerebral”, dijeron la liga y el sindicato.

La liga exige que cerca de 30 profesionales médicos estén disponibles para cada juego. Incluyen entrenadores atléticos y consultores de neurotrauma al margen y expertos médicos que escanean el campo desde las cabinas de prensa para detectar posibles lesiones en la cabeza que podrían pasar desapercibidas a continuación.

Pero las conmociones cerebrales pueden causar síntomas mucho más sutiles, como dolores de cabeza, lentitud y dificultad para dormir, algunos de los cuales no están presentes inmediatamente después de un trauma. La ausencia de síntomas obvios dificulta el tipo de diagnóstico instantáneo que se insta en la NFL sin la adopción de herramientas actualizadas que puedan medir los síntomas de conmoción cerebral con un mayor grado de especificidad.

“Básicamente, cualquier cosa que su cerebro controle puede verse afectada por una conmoción cerebral”, dijo la Dra. Uzma Samadani, neurocirujana que fue consultora no afiliada de neurotrauma durante cuatro años en los juegos de los Minnesota Vikings y que desarrolló un dispositivo de seguimiento ocular para diagnosticar de manera más definitiva las conmociones cerebrales. . “¿Es posible hacer una evaluación objetiva de la capacidad total de la función cerebral de alguien al margen tan rápidamente? Es muy difícil.»

En las últimas semanas, los propios jugadores han sido los que han alertado al personal de fútbol sobre posibles conmociones cerebrales. A principios de noviembre, el mariscal de campo de Los Angeles Rams, Matthew Stafford, informó la aparición de síntomas de conmoción cerebral días después de haber sido capturado cuatro veces en una derrota ante los Tampa Bay Buccaneers. Fue colocado nuevamente en protocolos de conmoción cerebral ese mes después de experimentar entumecimiento en la pierna que los médicos no pudieron atribuir a una lesión en particular.

En un juego del lunes por la noche el 12 de diciembre, el receptor de los New England Patriots Nelson Agholor saludó frenéticamente a un árbitro para detener el juego para que su compañero de equipo DeVante Parker pudiera ser evaluado después de un hit. Parker había sido alineado para jugar el siguiente intento, pero finalmente se le diagnosticó una conmoción cerebral.

“Puedo decirles que ha habido un cambio radical durante la última década en la voluntad y la comprensión de los jugadores para hablar sobre sus síntomas”, dijo el Dr. Allen Sills, director médico de la NFL. Alrededor del 40 por ciento de las evaluaciones de conmociones cerebrales de la liga involucraron algún tipo de autoinforme, agregó.

Sills señaló que los jugadores de hoy han «crecido con un protocolo de conmoción cerebral», a menudo después de que sus escuelas secundarias y universidades instituyeran cambios en las políticas. “Están mucho más familiarizados y tienen una comprensión mucho mayor de los protocolos y los jugadores que quizás hace una generación”, dijo.

Si bien los síntomas autoinformados pueden ser clave para diagnosticar conmociones cerebrales, los estudios han encontrado que los jugadores pueden ser reacios a hablar por una variedad de razones. Esos incluyen el riesgo de ir en contra de la cultura del próximo hombre en el fútbol y la pérdida de compensación en un deporte sin contratos garantizados.

La NFL utiliza una serie de exámenes físicos y cognitivos para evaluar a los jugadores en busca de conmociones cerebrales, pero los expertos en lesiones cerebrales dicen que aún no existe una herramienta objetiva para identificar una conmoción cerebral. Los atletas de élite, incluso con movilidad reducida, a menudo pueden manejar las pruebas físicas diseñadas para medir su equilibrio y sus habilidades motoras.

“Desafortunadamente, incluso hoy con toda nuestra tecnología, no tenemos un análisis de sangre o una exploración de rayos X o una resonancia magnética para diagnosticar de manera confiable una conmoción cerebral. Todavía dependemos mucho del autoinforme de los síntomas y de la identificación de los síntomas como la piedra angular de nuestro diagnóstico”, dijo Sills.

Aún así, a medida que la ciencia evoluciona, otras herramientas de diagnóstico están ganando una mayor aceptación fuera del fútbol para evaluar las conmociones cerebrales. Dr. Nsini Umoh, director del programa de lesiones cerebrales traumáticas en el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, señala las tomografías computarizadas y la prueba del indicador de traumatismo cerebral Banyan, un análisis de sangre que mide dos proteínas que aparecen en casos de hemorragia cerebral, como avances que están ganando uso común.

La NFL se ha asociado con la Canadian Football League desde 2015 en nuevas pruebas y financia la investigación de la conmoción cerebral a través de varias iniciativas, pero aún no ha adoptado ninguna de las nuevas herramientas. “Antes de poner una herramienta como parte de nuestro protocolo de conmociones cerebrales, nosotros y la Asociación de Jugadores juntos debemos estar convencidos de que va a mejorar nuestra precisión de diagnóstico porque los jugadores no quieren falsos positivos”, dijo Sills.

La liga y el sindicato de jugadores deben acordar conjuntamente adoptar cambios en el protocolo de conmociones cerebrales, incluidas nuevas herramientas de diagnóstico. La defensa de los jugadores ha sido clave en ciertos cambios a la política en el pasado.

El cabildeo de la NFLPA impulsó la incorporación en 2012 de evaluadores neurológicos independientes al margen y en las cabinas, y el sindicato impulsó el uso de mejores cascos y buscó formas de revisar mejor los golpes en la parte posterior de la cabeza.