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Terry Francona regresa para los Guardianes de Cleveland 2022

GOODYEAR, Ariz. — Terry Francona está saludable nuevamente. Puedes verlo en el cabello de Mike Barnett.

Barnett, de 63 años, es el coordinador de repeticiones instantáneas de Cleveland. Se remonta 30 años atrás con Francona, el mánager de los Guardianes, y llegó aquí esta primavera con una cabellera razonablemente buena. Luego, Francona adquirió una recortadora, se coló detrás de Barnett en una sala de conferencias hace un par de semanas y, ¡bum!, afeitó un mechón de cabello de Barnett.

Ricky Pacione, receptor del bullpen y peluquero de muchos de los jugadores del equipo, se ofreció a camuflar el daño. Pero entonces Francona volvió a atacar.

“Fuera de aquí”, le dijo Barnett. «Solo para.»

Sabiendo que el gerente no se detendría, Barnett se rindió y ahora luce un rapado junto con una sonrisa exasperada. También puede testificar, para el deleite de todos en el clubhouse de Cleveland, que Francona sigue siendo peligrosamente móvil cuando usa dos zapatos.

En medio de la alegría, esos zapatos no se toman a la ligera.

Durante 14 meses, desde fines de 2020 hasta su primer día en Arizona esta primavera, Francona solo pudo usar un zapato. Su pie izquierdo estaba encerrado en una bota para caminar. Estuvo con muletas durante cinco de esos meses.

Los últimos dos años han sido un borrón vertiginoso de agonía y miseria para Francona, un mánager veterano que ha figurado en tantos momentos icónicos del béisbol. Dirigía a Boston cuando los Medias Rojas pusieron fin a su sequía de 86 años en la Serie Mundial en 2004. Estuvo en el banquillo de los perdedores de Cleveland cuando los Cachorros de Chicago pusieron fin a su sequía de 108 años en la Serie Mundial en 2016. Estuvo moviendo palancas durante la sorprendente remontada de Boston contra los Yankees en la Serie de Campeonato de la Liga Americana de 2004.

Pero los interminables veranos de Francona hicieron una pausa en 2020, cuando se vio obligado a ausentarse durante la mayor parte de la temporada acortada por la pandemia luego de que reapareció un trastorno gastrointestinal, al que siguió un problema de coagulación de la sangre. Ese otoño, desarrolló gota en el dedo gordo del pie izquierdo, lo que provocó una infección por estafilococos. El tratamiento durante ese invierno no fue suficiente, y el 29 de julio, solo 99 juegos en el calendario de 162 juegos, con el dedo del pie, la pierna y la espalda atormentados por el dolor, tuvo que irse nuevamente.

“Estaba avergonzado”, dijo Francona, quien cumplirá 63 años este mes, durante una entrevista en su oficina una mañana esta primavera. “Es difícil porque no lo tomo a la ligera. No me gusta la idea de defraudar a la gente. No es que no puedan sobrevivir sin mí. No lo digo así. Pero esta es mi responsabilidad. Me siento incómodo cuando no puedo hacerlo bien”.

Después de una cirugía en el dedo del pie y un reemplazo de cadera el verano pasado, Francona está de vuelta para su temporada número 22 en el puesto de entrenador, la décima en Cleveland, donde es el entrenador con más victorias en la historia del club. Le extirparon partes de dos huesos del dedo del pie y del pie. Estaban fusionados a través de ocho tornillos y una barra de acero que iba desde el dedo del pie hasta la parte superior de su pie.

Fue la cirugía más dura de su vida, dijo, y Francona es una especie de experta aquí. Tiene cuatro piezas de reemplazo, ambas rodillas y ambas caderas, y estima que ha soportado más de 30 cirugías: 12 en cada rodilla («contando las infecciones por estafilococos») y dos en cada hombro, así como en las caderas, codo izquierdo, una hernia, un disco en la espalda y “numerosas” lesiones en muñecas, manos y dedos (“ni siquiera las cuento”).

También ha tenido una vida de mala circulación: las medias de compresión debajo de sus pantalones de béisbol han sido su compañero durante años, tan gruesas cuando su circulación estaba en su peor momento que era como tratar de ponerse un traje de neopreno. Ha sido cortado para tratar coágulos de sangre.

“Tengo cicatrices hasta arriba”, dijo. “Parezco como si un tiburón me hubiera atacado”.

Entiende, enfatiza: no se está quejando.

“Hay personas que tienen cosas reales de las que quejarse”, dijo. “Lo que tengo es simplemente agravante. No es el fin del mundo. El hecho de que pueda ir a nadar, me encanta”.

El agua es su terapia, tanto física como mental. Los Guardianes instalaron una piscina terapéutica en sus instalaciones de primavera, llamada «USS Tito», específicamente para él. También hay uno en Progressive Field en Cleveland, y Francona tiene uno en el patio trasero de su casa en Tucson, Ariz. Cada lugar al que vamos en el camino, sé dónde puedo ir a nadar. Me toma un tiempo ponerme en marcha. Pero mientras haga eso todos los días, parece que estoy bien”, dijo.

Chris Antonetti, presidente de operaciones de béisbol de Cleveland, fue el confidente que convenció a Francona para que se tomara otra licencia el verano pasado. Su estrecha relación ayuda a explicar la paciencia y disposición del club para trabajar con Francona a través de sus problemas de salud. El propietario mayoritario de Cleveland, Paul Dolan, esencialmente ha dicho que Francona puede administrar todo el tiempo que quiera.

“La manera fácil de decirlo es que siempre pensamos que éramos una mejor organización con Tito como líder”, dijo Antonetti. “No quería regañarlo, pero quería que quedara claro cuáles eran nuestras prioridades. El béisbol es importante, pero el resto de su vida es de suma importancia”.

Sandy Alomar Jr. tomó el puesto de Francona hace dos veranos y DeMarlo Hale se hizo cargo la temporada pasada. Hale, que se remonta a 2002 con Francona, se ha convertido en un hermano para el técnico. Pero entonces, Francona tiene la habilidad de engendrar una lealtad extrema.

Por ejemplo, durante el primer año de Carl Willis como entrenador de pitcheo con Francona en 2018, Cleveland tenía a Dan Otero y Oliver Pérez en el bullpen: «OT» y «OP» Willis escuchó a Francona decirle que «fuera OT» calentando en el corral. durante un juego, pero Francona quería a Pérez. Fue un malentendido colosal. Entró el lanzador equivocado y perdió Cleveland.

“Le rogué que me dejara dirigirme al equipo y no me lo permitió”, dijo Willis. “Él dijo: ‘Es mi responsabilidad. Estoy a cargo, lo hice. Al mismo tiempo, su confianza en mí nunca flaqueó, nuestra relación nunca sufrió, no podía mirarme raro.

“Nunca lo olvidaré, porque significa mucho para mí”.

Al ver el dolor que Francona soportó el año pasado, dijo Hale, los entrenadores simplemente hicieron lo que pudieron para hacerle la vida más fácil, como asegurarse de que su «bastón», un bate de hongos hecho con un fondo de goma, siempre estuviera cerca.

Después de todo eso, dos zapatos esta primavera es un gran paso. La primera vez que trató de ponerse el zapato izquierdo en 14 meses, como corresponde, fue el primer día que se puso el uniforme para comenzar el campamento.

«Me tomó un tiempo», dijo. “Y todavía tengo que ser muy cuidadoso. Pero una vez que me puse en marcha, ganas un poco de confianza. Me obligué a caminar por los jardines por las mañanas solo para asegurarme de que podía hacerlo. Cosas como esas.»

El clubhouse, muy diferente esta temporada con la nómina de jugadores que se redujo a $ 36 millones, parece encantado de tener de vuelta a su líder, con o sin cortadora de cabello en sus manos.

“Crecí en Nueva Inglaterra y crecí como fanático de los Medias Rojas”, dijo el lanzador abridor Aaron Civale, quien es de East Windsor, Conn. “Él ha sido ese mánager que es parte de por qué me enamoré de este juego. Poder jugar para él es realmente increíble”.

Ese sentimiento se repite en una liga en la que casi un tercio de los entrenadores (nueve en total) han jugado para Francona en algún momento de sus carreras: David Ross (Cachorros), Torey Lovullo (Diamondbacks), Gabe Kapler (Gigantes), Dave Roberts (Dodgers), Alex Cora (Medias Rojas), Rocco Baldelli (Mellizos), Chris Woodward (Rangers), Kevin Cash (Rays) y Mark Kotsay (A’s).

«Nunca olvidaré cuando llegué allí, la forma en que se dirigió a mí de inmediato», dijo Ross, quien jugó para Francona en Boston. “Él estaba como, ‘Oye, vas a encajar perfectamente aquí. Es un gran grupo. Aquí están nuestras jugadas de toque, aquí están nuestras primeras y terceras jugadas, diviértanse, diviértanse, siéntanse como en casa’. Es un tipo con el que es fácil relacionarse, súper organizado y, obviamente, sus habilidades de liderazgo están fuera de serie”.

O, como dijo el Dr. Charles Maher, asesor principal de psicología deportiva y de rendimiento de Cleveland: “A un jugador no le importa lo que sabes hasta que sabe que te importa. Tito es el epítome de eso”.

En su oficina de primavera, una feliz, saludable y agradecida Francona absorbió todo en la víspera de otra aventura de verano, trabajando para continuar donde lo dejó. Su contrato finaliza después de la temporada, y él y los altos mandos acordaron esperar y ver cómo responde su salud antes de discutir una extensión.

“Lo único de lo que me jactaré es que creo que he establecido el récord de estar rodeado de buenas personas”, dijo. “He tenido mucha suerte. Yo sé eso.

“Simplemente me gusta hacer lo que hago. Me divierto mucho con eso. Me gusta la idea de despertarme, ir al estadio y pensar: ‘Está bien, ¿cómo vamos a resolver esto hoy?’ Sé que no tengo la energía que solía tener. Yo sé eso. Así que trato de guardarlo. Cuando termina un juego de entrenamiento de primavera, me voy directamente a casa y me levanto. Porque quiero disfrutar de estar aquí. Hay una compensación. Pero me encanta hacer esto lo suficiente cuando vale la pena”.