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Tony Vaccaro, 100, Muere;  Guerra fotografiada desde la perspectiva de un soldado

Como estudiante de secundaria en los suburbios de la ciudad de Nueva York, Tony Vaccaro se sintió intrigado por la fotografía. Dos meses después de graduarse, cuando ingresó al ejército durante la Segunda Guerra Mundial, le mostró a un capitán las fotos que había tomado para su anuario y solicitó una asignación como fotógrafo de combate con Signal Corps.

“Las fotos son geniales”, le dijo el oficial. Pero como no tenía experiencia en combate y era demasiado joven para ser un fotógrafo experimentado, fue rechazado.

Sin embargo, a los 21 años, tenía la edad suficiente para ser soldado de infantería.

El soldado Vaccaro pasó 272 días en combate con la 83.ª División de Infantería, que se abrió camino desde Normandía hasta Alemania.

Junto con el rifle M-1 que llevó por toda Europa, guardaba una pequeña cámara Argus C3 de 35 milímetros que había comprado cuando era adolescente. Las regulaciones del ejército prohibían a los soldados tomar fotos a menos que estuvieran con el Cuerpo de Señales, pero logró capturar miles de imágenes de la guerra, tomadas de cerca. Transmitían una intimidad a menudo negada a los fotógrafos del Signal Corps, cuya movilidad estaba limitada por sus cámaras mucho más pesadas.

Más tarde recibió la aprobación para tomar fotos abiertamente, con la advertencia de que primero era fusilero y segundo fotógrafo.

Cuando el Sr. Vaccaro murió a los 100 años el miércoles en su casa en la sección de Long Island City de Queens, fue recordado por sus fotos abrasadoras, la mayoría de ellas no vistas durante décadas después del final de la guerra, y por su trabajo como diseñador de moda, viajes y Fotógrafo de celebridades para las principales revistas de Estados Unidos.

Su muerte fue anunciada en un comunicado por la Galería de Fotografía Monroe en Santa Fe, NM, que actualmente presenta “Tony Vaccaro: The Centennial Exhibit”.

Mientras se dirigía a Normandía 12 días después de la invasión del Día D del 6 de junio de 1944, el soldado Vaccaro escondió su cámara debajo de su impermeable, colocó su lente detrás de un agujero que le había hecho y fotografió barcos aliados en el Canal de la Mancha.

Dos de sus fotos más conocidas capturaron la muerte de dos hombres de su unidad, ambas el 11 de enero de 1945, cerca de Ottré, Bélgica, durante la Batalla de las Ardenas.

“The Last Step of Jack Rose” retrata a un compañero soldado corriendo con su rifle en la fracción de segundo cuando la metralla de un proyectil alemán explotó cerca y lo mató, su humo visible en la imagen.

“Muerte blanca: Réquiem fotográfico por un soldado muerto, soldado Henry I. Tannenbaum” del Sr. Vaccaro muestra los restos de un soldado cuyo cuerpo estaba parcialmente cubierto por la nieve cuando el soldado Vaccaro lo encontró la mañana después de su muerte.

“Quería que esta foto fuera la de un soldado desconocido”, recordó Vaccaro en el documental de HBO nominado al Emmy “Underfire: The Untold Story of PFC. Tony Vaccaro. Y luego, dijo: “Vi quién era: mi amigo Henry Tannenbaum. Ambos éramos de Nueva York. Un día me mostró a su familia y a su bebé”.

El hijo del soldado Tannenbaum, Samuel, que tenía 2 años cuando murió su padre, se enteró de la fotografía muchos años después y se puso en contacto con el Sr. Vaccaro, quien le entregó una copia firmada de la imagen y, en 2002, lo acompañó al lugar de la muerte de su padre. . Colocaron una ofrenda floral en un marcador en el campo, que fue dedicado por la Red de Huérfanos de la Segunda Guerra Mundial estadounidense al soldado Tannenbaum y otros miembros de la 83.ª División de Infantería.

“La bala que mató a mi padre también destruyó la mente de mi madre y acabó con mi infancia”, dijo Tannenbaum en una entrevista de 2017. Llamó a su visita a Bélgica con el Sr. Vaccaro “un viaje único en la vida”, y agregó: “Puede que no haya tenido la oportunidad de decirles a mis padres que los amo. Al contar su historia, creo que los estoy honrando”.

El «beso de la liberación» del Sr. Vaccaro, tomado el 14 de agosto de 1944, mostraba a un soldado estadounidense, el sargento. Gene Costanzo, arrodillado para besar a una niña, mientras dos mujeres sonrientes bailan una polca de celebración en la plaza de la ciudad recién liberada de Saint-Briac-sur-Mer en Bretaña.

El Sr. Vaccaro pudo capturar fotos íntimas de la guerra ya que, al igual que sus sujetos, era un soldado de infantería, dijo Anne Wilkes Tucker, curadora emérita del Museo de Bellas Artes de Houston, en «Underfire».

“Era uno de ellos, confiaban en él”, dijo. “No solo con las fotos que tomó, sino con el hombre de uno u otro lado de ellos cuando estalló la pelea”.

El soldado Vaccaro improvisó mientras se movía por Europa, encontrando su película y sus productos químicos de procesamiento entre las ruinas de las tiendas de cámaras en las ciudades por las que pasaba su unidad. Reveló la película con cascos del ejército y colgó los negativos en los árboles para que se secaran cuando no estaba de turno de noche. Los llevaba en su mochila.

Después de la guerra, agotado emocionalmente, almacenó sus fotos y juró que nunca más llevaría una cámara a una escena de batalla.

En cambio, se convirtió en fotógrafo de revistas como Life, Look, Time, Newsweek, Harper’s Bazaar, Town & Country y Flair. Sus temas incluyeron a John F. Kennedy, la familia Eisenhower, Pablo Picasso, Georgia O’Keeffe, Jackson Pollock, Frank Lloyd Wright, Sophia Loren, Greta Garbo, Maria Callas y Federico Fellini.

En 1960, Look le encargó fotografiar a O’Keeffe, la artista modernista, en su casa de Nuevo México.

Esperando que apareciera un fotógrafo más famoso, al principio se negó a posar para él. Para ganársela, el Sr. Vaccaro cocinó una comida y preparó un almuerzo campestre. Cuando el clima se volvió demasiado ventoso para el picnic, él le dio un plato de queso suizo mientras ella se sentaba en la parte trasera de su auto. Y cuando miró juguetonamente a través de un agujero en un trozo de queso, el Sr. Vaccaro entró en acción.

«Quería reproducir emociones, sentimientos, así que inventé una manera de tomar fotos tan rápido, sin darle a la gente la oportunidad de verse más halagadores», dijo a The Santa Fe New Mexican en 2007, cuando sus fotos de O’Keeffe fueron exhibidos en su museo. “Por un lado, me miró a través de un trozo de queso. Ese momento no fue ni un segundo, pero lo detuve. Ella estaba asombrada por eso. Ella dijo: ‘Nunca vi a nadie trabajando como tú’”.

Michelantonio Vaccaro nació el 20 de diciembre de 1922 en Greensburg, Pensilvania, hijo de inmigrantes italianos. Cuando tenía 3 años, se mudó con sus padres a Italia, pero tanto su padre como su madre murieron, por separado, unos años después. Sus hermanas fueron llevadas a un orfanato italiano y él vivía con un tío y una tía.

Los niños regresaron a Estados Unidos justo antes de que estallara la guerra en Europa y vivieron juntos en New Rochelle, Nueva York, en el condado de Westchester, donde él asistió a la escuela secundaria Isaac E. Young antes de ir a la guerra.

El Sr. Vaccaro se jubiló a principios de la década de 1980. Sus fotografías se han exhibido en importantes museos y espectáculos, y vendió algunas de forma privada a través de Tony Vaccaro Studio en Long Island City.

Al Sr. Vaccaro le sobreviven sus hijos, Frank y David, de su matrimonio con Anja Lehto, una modelo finlandesa a la que había fotografiado; y dos nietos. Su esposa murió en 2013.

Después de la guerra, el Sr. Vaccaro pasó varios años con Stars and Stripes, una publicación para la comunidad militar estadounidense, recorriendo Europa para documentar su recuperación, antes de dedicarse a la fotografía comercial.

Nunca dejó atrás la guerra. Luchó con el trauma del asesinato en el que había participado y fotografiado, y experimentó pesadillas.

Pero, como dijo en el documental de 2016 sobre sus nueve meses enredados en una violencia implacable: “Era necesario que yo fuera malvado durante 272 días. Pero no para siempre.