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Un restaurante de Georgia tiene una historia racista.  ¿Qué debería ser de él?

SMYRNA, Ga. — Durante medio siglo, celebridades, turistas y residentes locales acudían en masa a Aunt Fanny’s Cabin, un restaurante conocido tanto por su menú sureño como por su representación de la vida en las plantaciones e imágenes racistas, donde los clientes blancos eran atendidos por jóvenes negros. meseros con tableros de menú de madera como yugos colgados alrededor de sus cuellos.

La propia tía Fanny, Fanny Williams, una cocinera negra que trabajaba para la familia blanca propietaria del negocio, fue descrita una vez en un artículo periodístico como “una famosa mami de color”.

El restaurante cerró hace 30 años, pero la pequeña cabaña blanca, que se pasa fácilmente por alto a lo largo de Atlanta Road en la pequeña ciudad suburbana de Smyrna, se ha convertido en el centro de un debate improbable sobre cómo una comunidad sureña puede superar su doloroso pasado sin olvidar su historia en el proceso.

Los funcionarios de la ciudad propusieron recientemente derribar el edificio, argumentando que se había deteriorado tanto que arreglarlo sería demasiado costoso. El lugar había sido una fuente de malestar cívico durante años, pero entre los que más lucharon por salvarlo estaban los miembros de la comunidad negra de Smyrna, quienes argumentaron que demoler la cabaña borraría una parte crítica de la historia negra local. La semana pasada, la decisión de preservar la cabaña de la tía Fanny pero trasladarla a una granja cercana les dio a los seguidores la oportunidad de luchar con la mejor manera de preservar la complicada historia del restaurante, y de la propia Sra. Williams.

“La ciudad está avergonzada y en lugar de averiguar cómo honrar a Fanny Williams, quieren borrarla”, dijo Maryline Blackburn, líder de la Coalición para Salvar la Cabaña de la Tía Fanny, un grupo de residentes negros y blancos que trabajaron para preservar la edificio. “Esas imágenes de los chicos con los menús son una barbaridad. Sin embargo, eso es parte de la historia. No puedes cambiarlo. No puedes quitártelo, barrerlo debajo de una alfombra para sentirte mejor al respecto”.

La discusión sobre Aunt Fanny’s llega en un momento en que decenas de estatuas confederadas y otros símbolos del Viejo Sur han sido removidos o reubicados. Pero el destino del restaurante Smyrna ha sido divisivo y personal de una manera diferente, ya que los residentes negros recuerdan sus propias experiencias trabajando en Aunt Fanny’s y buscan aprender más sobre la mujer en el centro del debate.

La cabaña de la tía Fanny, que estuvo segregada en sus primeros años, funcionó de 1941 a 1992 y sirvió pollo frito, macarrones con queso, «jamón Smithfield gen-u-wine» y otras especialidades regionales. Los negros trabajaban como cocineros, anfitriones, servidores y ayudantes de camarero. Los camareros fueron obligados a cantar para los clientes blancos. Los uniformes de las empleadas incluían delantales y turbantes que evocaban la época de la esclavitud. Fue, durante un tiempo, uno de los restaurantes más conocidos del área de Atlanta e inspiró a otros restaurantes locales que idealizaron la historia de las plantaciones de la región.

Jackie Gleason comió en casa de la tía Fanny. También Clark Gable.

Algunos ex empleados recuerdan la institución con nada más que disgusto.

“No me recuerda nada más que el racismo”, dijo Roderick McNeal, quien trabajó en Aunt Fanny’s en el verano de 1959. “Es la casa de un viejo racista, y ya es hora de que se vaya”.

Lisa Castleberry, que trabajó allí en la década de 1970, dijo que el simple hecho de pasar por el edificio ahora vacío le recuerda regularmente un momento doloroso en la historia de Smyrna.

“Ahora que soy mayor, pienso: ‘Oh, hombre, eso fue tan degradante’, pero era un trabajo”, dijo Castleberry, de 61 años.

La Sra. Castleberry, quien es negra, dijo que aunque la segregación había terminado oficialmente cuando ella trabajó allí, ella y su familia, amigos y vecinos nunca se sintieron cómodos yendo a la casa de la tía Fanny.

Otros ex empleados tenían mejores recuerdos.

“Incluso si se basó en la época de la esclavitud, nadie nos trató como esclavos, y es parte de la historia”, dijo Jo Ann Trimble, quien trabajó en Aunt Fanny’s durante 19 años. «Tendré 75 este año y he hecho todo tipo de trabajo, y ese es el único trabajo que he amado».

La Sra. Trimble mantuvo a sus hijos con su salario y las propinas de la tía Fanny. Allí también trabajaban sus hermanas, hijos, tías y primas en diferentes puntos. El hecho de que el restaurante haya ayudado a muchos residentes de Black Smyrna a construir sus vidas es razón suficiente para salvar el edificio, dijo, incluso si hace que la gente se sienta incómoda.

Smyrna, una ciudad de alrededor de 56,000 habitantes, tiene un 46 por ciento de blancos y un 33 por ciento de negros. En 2017, la Sra. Blackburn se convirtió en la primera y única mujer negra en formar parte del Concejo Municipal. Ella y otras personas que trabajan para salvar a la tía Fanny dijeron que el proyecto le dio a la comunidad la oportunidad de confrontar el racismo que existía dentro de ella y al mismo tiempo honrar a una mujer negra que ayudó a construir su comunidad.

Más de 70 años después de su muerte en 1949, se sabe muy poco sobre Fanny Williams más allá de su papel como homónima y cocinera del restaurante. Los investigadores locales creen que hizo contribuciones financieras a los afroamericanos de la región, donando a la Iglesia Bautista Wheat Street, una iglesia afroamericana en Atlanta, y recaudando dinero para el primer hospital negro de Marietta.

Los activistas están trabajando para localizar la tumba de la Sra. Williams en el cementerio South View de la ciudad. Tienen planes de contar su historia en las escuelas y están organizando un concurso de diseño para reinventar la cabaña.

Convertir el edificio en un centro de bienvenida, un museo o una escuela culinaria de comida sureña, dijeron sus partidarios, sería una forma de honrarla.

“No tenemos una estructura permanente que honre nuestra historia en Smyrna”, dijo Shaun Martin, un arquitecto de raza negra que ha estado estudiando la cabaña durante años. «La cabaña de la tía Fanny podría ser un lugar donde todos los Black Smyrnites podrían celebrarse en un espacio que se recupere para darnos la dignidad que nos robaron durante décadas».

Los miembros del Concejo Municipal y otros residentes que querían que el edificio desapareciera dijeron que la ciudad podría conmemorar a la Sra. Williams de otras maneras.

“¿Por qué no la honramos poniendo una foto de ella en un museo? Podemos enseñarles a los niños sobre ella o construir una estatua”, dijo Bernice Livsey, una residente negra. “Cualquier cosa es mejor que quedarse con esta casita y decir que es en honor a ella”.

El restaurante fue creado originalmente como una tienda por Isoline Campbell McKenna, la hija de una familia blanca adinerada para la que trabajaba la Sra. Williams. Cambió de manos a lo largo de los años — sobrevivió a la Sra. Williams por cuatro décadas — y no ha sido operado como restaurante desde 1992. El edificio ha estado en posesión de la ciudad desde 1997, cuando el gobierno lo salvó de ser demolido por los desarrolladores. En los últimos meses, ha sido acordonado con cinta amarilla de precaución, considerada insegura por la ciudad.

En diciembre, los funcionarios de la ciudad dijeron que el edificio sería destruido si nadie presentaba una propuesta y el dinero para moverlo. La semana pasada, el Concejo Municipal aceptó una oferta de los propietarios de una granja de ganado cercana para trasladar la cabaña allí y honrar a la Sra. Williams con una placa.

La Sra. Castleberry dijo que si bien esperaba que el edificio fuera demolido, se sintió aliviada de que lo trasladaran de la ciudad y que ella y otras personas no tuvieran que verlo todos los días.

Para aquellos que querían preservar el edificio pero también mantenerlo en Smyrna, el resultado fue solo una victoria parcial. Susan Wilkinson, miembro del Concejo Municipal que es blanca, dijo que la comunidad solo había comenzado a aprender sobre la Sra. Williams y el valor de educar a los residentes sobre su legado.

En una reunión reciente del consejo, la Sra. Wilkinson argumentó que esa misión ahora sería más difícil. “¿Cómo preservamos la historia cuando el espacio físico ya no existe?”

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