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Walker Buehler asume el cargo de as de los Dodgers

GLENDALE, Ariz. — El aire de octubre chisporroteaba de emoción y se sofocaba con un calor de 103 grados durante el juego cuando Clayton Kershaw terminó y disparó su propio calentador, una bola rápida de primer lanzamiento a George Springer de Houston, para comenzar el Juego 1 de la serie. ahora intensamente controvertida Serie Mundial 2017.

En lo alto del campo de juego del Dodger Stadium, en un asiento del piso superior junto al poste de foul del jardín izquierdo, una parte importante del futuro de Los Ángeles observaba con su hermana pequeña, boleto en mano, sumergido en la atmósfera.

Walker Buehler tenía solo 22 años y tenía esperanzas y ambiciones altísimas. Había sido convocado en septiembre, se le pidió que se quedara en el complejo de primavera de los Dodgers en Arizona en caso de una lesión en la postemporada. Ahora, el hombre a quien los Dodgers habían catalogado internamente como el as de la próxima generación estaba fuera de servicio. Simplemente podía disfrutar viendo a Kershaw, el futuro miembro del Salón de la Fama de quien, si las cosas iban según lo planeado, algún día le pasaría la antorcha.

Ese día, al menos simbólicamente, llegará el viernes cuando los Dodgers abran su temporada en Denver. Es Buehler quien sacará el primer día inaugural de su carrera. Es Kershaw, quien tiene nueve de ellos, incluidos todos los primeros cuando ha estado saludable desde 2011, quien será el espectador.

“Observar su proceso de maduración ha sido increíblemente divertido y gratificante”, dijo Andrew Friedman, presidente de operaciones de béisbol de los Dodgers, sobre Buehler. “Es exactamente como lo dibujarías en la más ideal de las circunstancias. Y luego, para ver cómo se desarrolla de la manera en que lo ha hecho, obviamente ha tenido algunos lanzadores veteranos realmente buenos a su alrededor para ayudar a acelerar eso, pero también dice mucho sobre él”.

Ahora con 27 años y viniendo de un año de carrera en el que sus 25 aperturas con dos o menos carreras permitidas lideraron las mayores, Buehler llegó a Los Ángeles con un brazo generacional y el descaro de sangre azul. Inmediatamente encantó y divirtió a sus compañeros de equipo de los Dodgers con bromas sarcásticas y proclamaciones audaces, y luego los ganó por completo con su celo competitivo.

“No le tiene miedo a nadie ni a nada”, dijo Alex Wood, un titular de los Gigantes de San Francisco que se hizo amigo cercano de Buehler durante su tiempo en Los Ángeles.

Desde el momento en que Buehler llegó a las mayores para quedarse en 2018 hasta ahora, Kershaw, el hombre al que vio desde ese asiento en el piso superior en 2017, ha trabajado a su lado. A su manera, cada uno de estos hombres ha pellizcado la grandeza con cada vuelta de su camiseta de los Dodgers. La mayoría de las veces, tanto Buehler como Kershaw han atascado el aterrizaje.

“Siempre ha sido muy amable conmigo y me ha dado mucho tiempo que probablemente no necesitaba, especialmente durante los primeros dos años”, dijo Buehler sobre Kershaw una tarde la semana pasada durante una entrevista fuera de la casa club de primavera del equipo.

Apodado «Buetane» por sus compañeros de equipo de Vanderbilt, un apodo que ha sido cosido en sus guantes, Buehler describió su papel en la relación con Kershaw como «probablemente el hermano pequeño molesto más que nada».

Agregó: “Cualquier interacción con él durante mucho tiempo fue genial para mí. Con suerte, he crecido un poco fuera de eso. Pero sigue siendo Clayton Kershaw, y sigue siendo una estatua ambulante, por así decirlo, así que conocerlo fuera de eso ha sido genial».

Kershaw, de 34 años, se ríe de la referencia al «hermano pequeño molesto» y rápidamente la refuta. Más bien, el icónico zurdo describe su relación como «amigos». Kershaw, quien estuvo limitado a 22 aperturas la temporada pasada y estuvo fuera de juego durante la postemporada con molestias en el antebrazo izquierdo y el codo, está perplejo por la atención en este día inaugural y rápidamente desvía cualquier asistencia que se le atribuye en el desarrollo de Buehler.

“Todo el mundo espera que, debido a que yo estaba aquí cuando Walker ascendía, iba a ser su mentor”, dijo Kershaw. “Yo no quería hacer eso, y él no quería que yo hiciera eso, así que no lo hice”.

Agregó: “Aprendo de él tal vez tanto o más de lo que él aprende de mí. Él sabe todas las cosas de la tecnología de la nueva era y yo realmente no. Es muy bueno hablar con él sobre eso. Nuestras personalidades son completamente diferentes. Pero la amistad que se ha construido en los últimos años ha sido genial”.

Los Dodgers han apreciado la relación y los resultados, tanto dentro como fuera del campo.

“Incluso cuando Walker era un jugador de béisbol joven y engreído, Clayton Kershaw siempre estaba intrigado y le gustaba Walker”, dijo el gerente Dave Roberts. “Entonces, cuando un futuro miembro del Salón de la Fama se calienta y le da a un joven pelotero el beneficio de la duda, demuestra que ve algo especial en el jugador y en la persona”.

Friedman dijo: «La dinámica entre ellos es realmente divertida de ver».

Que Buehler haya terminado como compañero de equipo de Kershaw es solo un ejemplo más de los caprichos del béisbol. Los Dodgers, junto con todos los demás equipos, amaron a Buehler antes del draft amateur de 2015. Pero Buehler sufrió una lesión en el codo en su última temporada universitaria que finalmente lo llevó a la cirugía Tommy John. Los Dodgers, con la selección número 24 en general, pensaron que podían robar una ganga y sudaron desde la mitad de la primera ronda hasta que se hizo la selección número 23, lo que permitió que Buehler cayera ante ellos.

“Obviamente, no fue la forma en que necesariamente lo redactó, pero espero que cuando mire hacia atrás en su carrera, lo vea tan fortuito como lo vemos nosotros”, dijo Friedman.

Buehler produjo los mejores resultados de su carrera el año pasado en efectividad (2.47), victorias (16), entradas lanzadas (207 ⅔) y aperturas (33). Lo más significativo, dijo, son las 200 entradas. Se remonta a su infancia siguiendo a los Rojos de Cincinnati, y su rehabilitación de Tommy John con Bronson Arroyo, quien entonces lanzaba para los Rojos. Arroyo lanzó 200 entradas o más en ocho de sus nueve temporadas entre 2005 y 2013, y 199 en la novena.

“Mucha gente no pensaría que Bronson Arroyo era el tipo que querías ver, pero siempre pensé que era algo realmente genial”, dijo Buehler, quien es nativo de Lexington, Kentucky. “Y esa marca de 200 entradas, siendo cada vez menos la gente que llega, lo hace un poco más especial”.

Esa carga de trabajo, y la apreciación de Buehler por ella, es quizás el mayor ejemplo de su maduración y desarrollo hasta convertirse en un verdadero as del personal.

“Cuando eres joven, quieres crear valor para ti mismo”, dijo. “Quieres ser muy, muy bueno y ponchar a todos. Ahora, me enorgullece más hacer cosas valiosas para nuestro equipo. Estar saludable y ser consistentemente bueno es más de mi enfoque”.

Fuera del campo, Buehler también ha trabajado para mejorar su dieta. Él y su esposa dejaron de comer gluten por un tiempo el año pasado y dijo que planea hacerlo nuevamente este año. El campocorto de Atlanta Dansby Swanson, quien jugó con Buehler en Vanderbilt, lo recuerda como el rey de los bocadillos. Y el lanzador de Colorado, Ben Bowden, cuenta una escandalosa historia de cuando Vanderbilt estaba jugando en la República Dominicana, cuando Buehler dejó una bolsa abierta de galletas Goldfish en su cama y no se dio cuenta, al regresar a la habitación, de que las hormigas habían invadido la bolsa. . Levantó la bolsa, abrió la boca y vertió antes de darse cuenta de que estaba ingiriendo peces de colores y hormigas.

«Historia verdadera. Esa fue una pregunta difícil”, dijo Buehler, sonriendo y admitiendo: “Todavía tengo algunos vicios en el cajón de los ositos de goma”.

Pero tiene una caja de herramientas en crecimiento. Impresionó a Kershaw el año pasado al agregar un cambio y un cortador. Wood alaba su “capacidad para crear” de la misma manera que un músico de jazz improvisa. Se sabe que Buehler agrega un lanzamiento a su repertorio inmediatamente después de quedar impresionado por un rival que lo lanza.

“No hay muchos muchachos que puedan aprender diferentes lanzamientos así, tan rápido”, dijo Kershaw. «Eso puede ser un arma».

Ya dos veces All-Star, Buehler terminó cuarto en la votación del Cy Young de la Liga Nacional el año pasado. En 103 apariciones en su carrera, incluidas 94 aperturas, ha registrado solo 13 derrotas (40-13).

“Hay algo en tomar la pelota y querer ser responsable”, dijo Buehler. “Eso es una gran motivación para mí”.

Admitió que, al dibujar la asignación del día inaugural, «tienes que sentirte humilde y un poco abrumado», lo que marca su primera bola curva de la temporada.

¿Seriamente? ¿El lanzador altivo, humillado?

“Creo que pude haber mejorado un poco en los últimos dos años, pero todavía sale de vez en cuando”, dijo Buehler.

Su legendario compañero de rotación está de acuerdo.

“Oh, no, es engreído”, dijo Kershaw. «Con seguridad. Funciona. También va al revés, también. Cuando no se siente bien, o cuando no está donde cree que debería estar, se esfuerza mucho para asegurarse de estar bien”.

Dijo Friedman: “Está lanzando en un gran mercado, con una base de fanáticos rabiosos, con expectativas de ganar una Serie Mundial cada año. Algunos muchachos al principio de su carrera se alejarían de eso, o lo encontrarían intimidante. Se inclinó hacia él y lo disfrutó y realmente prosperó, creo, en parte debido a eso”.